Ir maz tādu kosmisko misiju, kas var lepoties ar tik ilgu un ražīgu darba mūžu kā Cassini, kas kopš 2004.gada riņķo Saturna sistēmā. Bet pat visgarākajam mūžam reiz pienāk gals. Tas ir noticis arī ar Cassini misiju. Ir skumji apzinoties, ka Cassini atlicis mazāk kā nedēļa līdz brīdim, kad zonde ielidos Saturna atmosfērā. 2017.gada 15.septembrī Cassini pārraidīs zinātniskos datus uz Zemi pēdējo reizi. Lai pieminētu šo misiju un atcerētos tās grandiozos sasniegumus, kā arī palūkotos tuvākā un tālākā nākotnē, aicinām ikvienu uz rudens #StarParty18, kas notiks 2017.gada 16.septembrī.

«Cassini misija ir bijusi bagāta ar jauniem atklājumiem, un tie turpināsies līdz misijas noslēgumam, kad Cassini kļūs par pirmo zondi, kas ielidos Saturna atmosfērā un veiks virkni mērījumu,» pastāstīja Cassini projekta zinātniece Linda Spilkere. «Dati tiks sūtīti gandrīz vai reālā laika režīmā. Nekas tāds agrāk nav darīts Saturna izpētes misijas laikā.»

Tiek prognozēts, ka sakari ar Cassini pārtrūks vienu vai divas minūtes pēc tam, kad zonde ielidos Saturna atmosfēras augšējos slāņos. Līdz pat pēdējam mirklim darbosies astoņi no 12 Cassini instrumentiem. Jonu un neitrālās masas spektrometrs (INMS) analizēs atmosfēras sastāvu. Dienu agrāk tiks analizētas Saturna polārblāzmas, mērīta temperatūra un pētīti polārie virpuļi. Pēdējās fotogrāfijas tiks uzņemtas 14.septembrī.

11.septembrī Cassini pēdējo reizi pietuvosies Titānam, lai gan pietuvošanās ir ļoti nosacīta. Zonde tuvākajā punktā atradīsies 119 049 kilometru attālumā no Titāna virsmas. Šīs tālās tikšanās rezultātā Cassini trajektorija tiks nedaudz izmainīta, un tā rezultātā 15.septembrī Cassini ielidos Saturna atmosfērā.

14.septembrī tiek uzņemtas pēdējās fotogrāfijas, kurās būs redzams Titāns, Encelads, Saturna gredzeni un milzīgais sešstūra formas virpulis ap planētas ziemeļpolu. Tās pašas dienas vakarā Cassini antena tiks pagriezta pret Zemi, lai nodrošinātu nepārtrauktu sakaru kanālu līdz pat misijas noslēgumam.

15.septembrī plkst 11:37 pēc Latvijas laika sāksies pēdējā fāze. 14:53 zonde ielidos Saturna atmosfērā. Tiks iedarbināti dzinēji, lai nodrošinātu kosmiskā aparāta stabilitāti. Aptuveni minūti vēlāk dzinēji darbosies jau ar pilnu jaudu, bet tas nebūs pietiekami, lai Cassini saglabātu stabilitāti, un tas sāks virpuļot. Antena vairs nebūs vērsta Zemes virzienā. Sakari pazudīs. Cassini tobrīd atradīsies aptuveni 1510 kilometrus virs augstākajiem mākoņiem. Mirkli vēlāk spoži meteori iedegsies Saturna debesīs, noslēdzot Cassini misiju.

13 gadus ilgais ceļojums Saturna sistēmā būs beidzies. Četrus gadus ilgajai primārajai misijai sekoja divu gadu pagarinājums. Pēc tam vēl septiņu gadu ilgā «Saulstāvju misija», kuras laikā Cassini lidoja garām Saturna pavadoņiem, novēroja gadalaiku maiņu uz Titāna un Saturna.

«Cassini misijas noslēgums būs skumjš brīdis, bet atbilstošas un ļoti nepieciešamas fantastiskā ceļojuma beigas,» paskaidroja Cassini projekta vadītājs Ērls Maize. «Lielais fināls ir septiņu gadu plāna kulminācija. Mēs esam izmantojuši visus kosmiskā aparāta resursus, arī pēdējos, zinātniski visproduktīvākajā veidā. Mēs nodrošināsim, ka Cassini neietrieksies kādā no Saturna pavadoņiem un saglabās tos neskartus nākotnes misijām, drošā veidā to ievadot planētas atmosfērā.»